Il y a 25 ans… Le premier GP de Rossi



C’était il y a 25 ans jour pour jour, le 31 mars 1996 : le premier Grand Prix de Valentino Rossi, en Malaisie, sur le circuit de Shah Alam.

Valentino Rossi prendra ce week-end le 416e départ de sa carrière à Losail, au Grand Prix de Doha. À 42 ans, l’Italien empile les records de longévité. Il est le pilote le plus expérimenté de l’histoire des Grands Prix, et se verrait bien continuer à rouler en 2022. Des 21 adversaires face auxquels il roule en 2001, 7 n’étaient mêmes pas nés lors de ses débuts en championnat du monde, le 31 mars 1996. 7 sur 21, soit un tiers de la grille. Les chiffres font tourner la tête.

Car oui, ce 31 mars est un jour-anniversaire pour les débuts de Valentino Rossi sur la scène internationale. Le premier départ de sa longue carrière avait lieu il y a 25 ans au circuit de Shah Alam, lors du Grand Prix de Malaisie 1996. L’Italien y faisait son entrée en championnat du monde 1996 avec l’Aprilia RS125 de l’équipe Scuderia AGV125.

Le jaune était déjà sur ses carénages, et la vitesse aussi : le futur recordman du nombre de Grands Prix disputés termina 6e de cette première course, juste devant les Japonais Tomomi Manako et Akiro Saito. Il fut le meilleur rookie de l’épreuve, derrière des hommes tels qu’Emilio Alzamora (5e), le champion du monde sortant Haruchika Aoki (2e) ou encore son compatriote italien Stefano Perugini, vainqueur de la course. L’année suivante, Valentino Rossi remportera ce même Grand Prix de Malaisie à Shah Alam.

Ce 31 mars 1996 fut aussi le jour des grands débuts de l’équipe LCR, du nom de Lucio Cecchinello qui en fut le fondateur et le premier pilote. L’Italien en porta également les couleurs pour la première fois en Malaisie, dans la même catégorie que Valentino Rossi, mais au guidon d’une Honda. Qualifié 16e, il fut contraint à l’abandon après 7 tours. Le team LCR a depuis bien grandi. Présent en MotoGP depuis 2006, il fait cette année rouler le Japonais Takaaki Nakagami et l’Espagnol Alex Marquez.

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